Boeing Company y los materiales ultraligeros de ultima generación

Una microrretícula metálica de nanotubos cien veces más ligera de la espuma de poliestireno está siendo investigada por un laboratorio de Boeing Company. La llaman metallic micro-lattice y dicen que es “el material mas ligero del mundo”.

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La lucha entre la americana Boeing y la europea Airbus por controlar el mercado de la aviación también se decide en los centros de investigación e innovación tecnológica y uno de ellos, sin duda alguna, es el californiano HRL Laboratories (propiedad de Boeing Company y General Motors) que, hacia finales de 2011, ya anunció haber desarrollado “el material más ligero del mundo”. El micro-lattice (en español microrretícula metálica) es cien veces más ligero que la espuma de poliestireno, aunque técnicamente se trate de una espuma metálica compuesta por nanotubos, es decir por “un enrejado de tubos huecos interconectados cuyas paredes tienen un espesor de 100 nanómetros, 1.000 veces más delgados que un cabello humano”. Con una estructura que es un 99,99 % de aire, una de sus características mecánicas mas importantes es la comportarse como un elastómero; absorber energía durante los choques y recuperar su forma tras la compresión.
Aunque no existen todavía aplicaciones prácticas conocidas de este material, se siguen realizando investigaciones tanto para Boeing Company como para la Nasa. Esta agencia recientemente ha premiado y seleccionado HRL Laboratories en un concurso para el desarrollo y la fabricación de materiales ultra ligeros destinados a la construcción de las estructuras aeroespaciales del futuro y de los vehículos y los robots que explorarán el espacio profundo.

Considerado por la revista Popular Mechanics cómo una de las 10 innovaciones destinadas a cambiar el mundo el micro-lattice y la posibilidad de intervenir a escala micro y nano métrica en la arquitectura de retículas metálicas ultraligeras es algo que ya hace volar nuestra imaginación. ¿Cuánto tiempo pasará para que estas tecnologías encuentren aplicaciones económicamente viables en el mundo de la industria y de la aviación comercial?